Thai Language Thai Culture: Thai Roots

Thai Language

This article was originally posted on

  • Get your FREE Thailand Cheat Sheet ​by entering your email below. The ​Sheet, based on ​our experience with living and working in ​Thailand for 10+ years, shows you how to ​save time and money and ​gives you the tools the thrive in Thailand.

Thai Roots…

I am always looking for new ways to learn Thai vocabulary so that this ancient brain of mine can retain new words. I usually find that if I can learn a new word in some kind of context it makes it easier to remember.

Lots of Thai vocabulary use root words which are then combined with other words to build new compound ones. Example: If we take the root word โต๊ะ /dtó/ (table), and add กิน /gin/ (to eat), and ข้าว /kâao/ (rice), we get โต๊ะกินข้าว, which is dining table.

It is fun to learn a new “big” word and break it down into its constituent parts. That way we can learn lots of little words too.

I was browsing through a dictionary the other day (yes, I “have a life” but once in a while I do weird nerdy things like read dictionaries) and I came across some good root words that can help us learn lots of new vocab.

The two words we’ll play with today are quite simple and even most new learners will know them. Let’s see how many new words we can find which use these root words to build upon.


The root words are:

clock, watch, o’clock: นาฬิกา /naa-lí~gaa/
vehicle, auto, car, wagon, etc.: รถ /rót/

I’ll give you the root and the word’s constituent parts. See if you can figure out the meaning. Answers will be below.

นาฬิกา /naa-lí~gaa/

นาฬิกาข้อมือ /naa-lí~gaa-kɔ̂ɔ–mʉʉ/ = นาฬิกา + ข้อ + มือ
joint: ข้อ /kɔ̂ɔ-/
hand: มือ /kɔ̂mʉʉ/
wrist: ข้อมือ /kɔ̂ɔ–mʉʉ/

นาฬิกาจับเวลา /naa-lí~gaa-jàp-wee-laa/ = นาฬิกา + จับ+ เวลา
to get, grab: จับ /jàp/
time: เวลา /way-laa/
to keep time: จับเวลา /jàp-wee-laa/

นาฬิกาแดด /naa-lí~gaa-dɛ̀ɛt/ = นาฬิกา + แดด
sunlight: แดด /-dɛ̀ɛt/

นาฬิกาทราย /naa-lí~gaa-saai/ = นาฬิกา + ทราย
sand: ทราย /saai/

นาฬิกาบันทึกเวลาทำงาน /naa-lí~gaa-ban-tʉ́k-wee-laa-tam-ngaan/
= นาฬิกา + บันทึก + เวลา + ทำงาน
to record: บันทึก /ban-téuk/
time: เวลา /way-laa/
to work: ทำงาน /tam-ngaan/

นาฬิกาปลุก /naa-lí~gaa-bplùk/ = นาฬิกา + ปลุก
to wake (someone up): ปลุก /bplùk/

นาฬิกาลูกตุ้ม /naa-lí-gaa-lûuk-dtûm/ = นาฬิกา + ลูก + ตุ้ม
a classifier for round objects: ลูก /lûuk/
ตุ้ม /dtûm/ = a hanging object
ลูกตุ้ม /lûuk-dtûm/ = pendulum

Answers for นาฬิกา:
นาฬิกาข้อมือ /naa-lí~gaa-kɔ̂ɔ-mʉʉ/ = wristwatch
นาฬิกาจับเวลา /naa-lí~gaa-jàp-wee-laa/ = stopwatch
นาฬิกาแดด /naa-lí~gaa-dɛ̀ɛt/ = sundial
นาฬิกาทราย /naa-lí~gaa-saai/ = hourglass
นาฬิกาบันทึกเวลาทำงาน /naa-lí~gaa-ban-tʉ́k-wee-laa-tam-ngaan/ = time clock
นาฬิกาปลุก /naa-lí~gaa-bplùk/ = alarm clock
นาฬิกาลูกตุ้ม /naa-lí-gaa-lûuk-dtûm/ = grandfather clock

รถ /rót/ There are lots and lots of compound words using รถ as their root. We’ll just give a sample here:

รถยนต์ /rót-yon/ = รถ + ยนต์
machine: ยนต์ /yon/

รถกวาดหิมะ /rót-gwàat-hì-má/ = รถ + กวาด + หิมะ
to sweep: กวาด /gwàat/
snow: หิมะ /hì-má/

รถพ่วง /rót-pûuang/ = รถ + พ่วง
to tow: พ่วง /pûuang/

รถเก๋ง /rót-gěng/ = รถ + เก๋ง
cab (of a truck), sedan: เก๋ง /gěng/

รถขุด /rót-kùt/ = รถ + ขุด
to dig (with a tool): ขุด /kùt/

รถเข็น /rót-kěn/ = รถ + เข็น
to push: เข็น /kěn/

รถเข็นเด็ก /rót-kěn-dèk/ = รถ + เข็น + เด็ก
to push: เข็น /kěn/
child: เด็ก /dèk/

รถแข่ง /rót-kɛ̀ng/ = รถ + แข่ง
to compete, race: แข่ง /kɛ̀ng/

รถเช่า /rót-châo/ = รถ + เช่า
to rent: เช่า /châo/

รถดับเพลิง /rót-dàp-pləəng/ = รถ + ดับ + เพลิง
to extinguish: ดับ /dàp/
fire: เพลิง /pləəng/

รถไถนา /rót-tǎi-naa/ = รถ + ไถ + นา
to plough: ไถ /tǎi/
field, rice field: นา /naa/

Answers for รถ:
รถยนต์ /rót-yon/ = automobile
รถกวาดหิมะ /rót-gwàat-hì-má/ = snowplow
รถพ่วง /rót-pûuang/ = trailer
รถเก๋ง /rót-gěng/ = car; sedan (saloon car)
ถขุด /rót-kùt/ = backhoe; excavator
รถเข็น /rót-kěn/ = barrow; shopping; pushcart; wheelbarrow
รถเข็นเด็ก /rót-kěn-dèk/ = baby buggy; baby carriage
รถแข่ง /rót-kɛ̀ng/ = race car
รถเช่า /rót-châo/ = rental car
รถดับเพลิง /rót-dàp-pləəng/ = fire engine; fire truck
รถไถนา /rót-tǎi-naa/ = tractor

Now try finding a Thai root word and using a dictionary to look up all the words that are built upon it. Here is a suggestion,
start with น้ำ /nám/ (fluid, water).

Here is a word we found using น้ำ:
น้ำมัน /nám-man/ = น้ำ + มัน
fat, grease: มัน /man/
oil, fuel, petrol: น้ำมัน /nám-man/

The word น้ำมัน /nám-man/ (oil) itself can also act as a root word. Back to the dictionary we find an example:
น้ำมันพืช /nám-man-pʉ̂ʉt/ = น้ำมัน + พืช
plant, vegetation: พืช /pʉ̂ʉt/
vegetable oil: น้ำมันพืช /nám-man-pʉ̂ʉt/

Who knows; try doing these exercises a few times and you might find yourself reading the dictionary in your free time too.

Hugh Leong
Retire 2 Thailand
Retire 2 Thailand: Blog
eBooks in Thailand

Comments are closed.